Славяне, как многие другие современные народы Ц германские, романские, иранские, индийские и другие Ц относятся к древнему индоевропейскому языковому сообществу. Однако вопрос о том, кто такие славяне, откуда пришли, чем занимались, в современной науке остается дискуссионным. Существует масса гипотез не только об исторической лпрародине собственно славянского этноса, но и о прародине индоевропейцев в целом. Эти гипотезы охватывают географическое пространство от Центральной Европы до Центральной Азии и от 12 до 3 тыс. лет до н.э. Первоначальным местом обитания индоевропейцев, по мнению разных исследователей, были: Центральная Азия, Прибалтика, Нижний Рейн, Средиземноморье и Причерноморье. Проблема выявления изначального праславянского ареала столь же сложна, дискуссионна и насущна, как и проблема определения индоевропейских истоков. Когда именно линдоевропейская языковая общность распадается на отдельные этносы Ц прагерманский, праславянский, прибалтийский Ц современное состояние науки не в состоянии дать однозначный ответ. Не исключена (но и точно  не  доказана!)  вероятность  того,  что  праславяне еще в V в. до н.э. Ц II в. н.э. выступали на исторической арене древнего мира и упомянуты античными авторами Ц Геродотом, Титом, Ливием, Страбоном, Птолемеем, Тацитом Ц под чужими именами (лскифов-пахарей, лагафирсов, лбудинов, сатматов, иллирийцев, кельтов и проч.). Отметим лишь, что представления о праславянах как едином народе, имевшем общую для родственных племен территорию обитания (не говоря уже о том, была ли эта территория исконной), у древних авторов не сложилась. Труды историков и писателей начала I тысячелетия н.э. (прежде всего готского историка Иордана и византийского автора Прокопия Кесарийского) дают достаточно объемную картину расселения раннеславянских племен. Но эта картина уже не отражала ситуации с первоначальным местом славянской прародине можно выделить следующие: 1) скифско-сарматскую, согласно которой наши предки вышли из Средней Азии и расселились в южной части Восточной Европы под именами Скифов, сарматов и роксоланов; 2) дунайскую (приверженцы которой Ц Нестор, С.М. Соловьев, В.О. Ключевский, М.Н. Погодин; 3) висло-одерскую; 4) одерско-днепровскую, считающие первославянскими археологические культуры от XVII до VII вв. до н.э.; 5) подесскую; 6) прикарпатскую; 7) среднепровскую; 8) верхнеокскую и др. Большинство исследователей считает, что прорыв в данной сфере научных знаний возможен лишь на основе комплексного исследования каждой заслуживающей внимания теории - как классической, так и нетрадиционнойЕ

IV-VII века нашей эры Ц это эпоха лВеликого переселения народов. Кочевые племена гуннов, аваров, аланов двинулись с Востока в Европу. Из Скандинавии в Причерноморье проникают германские племена готов. Славяне, участвуя в этом мощном миграционном процессе, расселяются на запад (в район Одера) и на восток (в район реки Волхов, правобережья Днепра и Приднестровья). На юге славяне занимают дунайские земли, значительные области Балкан и Пелопоннесса; поднимаются к северу к побережью Балтики. Именно к VI веку н.э. относятся первые достоверные упоминания о    славянах Ц под именами венедов (венетов), антов, склавинов их описывает готский историк Иордан.

Таким образом, доказанная на сегодня славянская лдревность - это европейское раннее средневековье, VI Ц начало  XI вв. н.э. Согласно Иордану, по среднему течению Дуная и реки Савы до Днестра и верховьев Вислы жили склавины, а на Востоке Ц от Днестра до Днепра Ц находились анты. Возможно, от венедов и отчасти склавинов произошли современные западные славянские народы, а от антов Ц восточные. Большинство исследователей считает, что о разделении славян на западных, южных и восточных можно говорить лишь с        VII-VIII вв. н.э.

Славяне так же, как и германцы, своими вторжениями способствовали падению рабовладельческого общества и на его развалинах строили новое Ц феодальное. Захватив значительную часть территории Византии, славяне создали на Балканах раннефеодальные государства Ц Болгарское, Сербское и Хорватское. У западных славян образуется княжество Само и Великоморавское княжество. К VIII-IX вв. н.э., вероятно, относится и создание первых восточно-славянских государственных объединений (Куявия, Славия, Артания).

Восточные славяне постепенно осваивали занятые густыми лесами пространства современного центра России. Древнейшим его населением были финно-угорские (чудь, весь, емь, эсты, мордва, черемисы, пермь, печора, ямь) и литовско-балтийские (пруссы, голяды, судены, корсы, ятвяги, литва, жмудь, латыши и др.) племена. Разрозненные в политическом отношении и в большинстве своем находившиеся на более низкой, чем славяне, стадии социально-экономического развития, эти племена подчинялись культурному влиянию славян, ассимилировались с ними; уступали без значительной борьбы часть своей территории, уходя на север, северо-восток, запад и северо-запад. Из-за взаимной ассимиляции славянского, угро-финского и балтийского населения все эти племена и народы можно, по мнению некоторых антропологов, считать предками современных русских, украинцев и белорусов.

Однако взаимоотношения восточных славян далеко не со всеми соседями были столь же мирными, как с угро-финами и балтами. На восточных и южных окраинах своей территории славяне постоянно испытывали натиск кочевых племен. Так, уже в ходе упоминавшегося лВеликого переселения народов славяне участвовали в готско-гуннской войне V в. н.э.; после поражения гуннов славяне на краткий срок вновь появились на исторической арене, как самостоятельный этнос, но в VI в.н.э. на них обрушилась новая волна кочевников Ц авары. Они заставляли славян платить дань Аварскому каганату и даже использовали славянских женщин как ездовой скот.

Однако внутренняя слабость Аварского каганата привела к его быстрому краху: уже в 90-х гг. VIII в. н.э. авары были окончательно разгромлены франками Карла Великого и в дальнейшем ассимилировались народами Западного Причерноморья и Подунавья (В языке восточных славян осталось лишь выражение: лизгибоша, аки обре, т.е. лпогибли как авары).

В VII-IX вв. н.э. славяне столкнулись с новыми   народами Ц болгарами, уграми (мадьярами), хазарами.

В Приазовье болгары создали даже государственное объединение лВеликая Болгария, а хазары в Прикаспии - Хазарский каганат. Вскоре последовало присоединение лВеликой Болгарии к Хазарскому каганату. После  этого часть болгар отошла на северо-восток, образовав впоследствии в Поволжье государство лВолжско-Камская Болгария, активно торговавшее с восточными славянами в X-XI вв., а также время от времени становившееся объектом военных походов первых русских князей.

Другая часть болгар перебралась на Балканы и покорила семь славянских племен. Эти болгары быстро ассимилировались со славянским населением и создали новое  государство Ц Дунайскую Болгарию, - ставшее позднее лтерриторией столкновения интересов Византийской империи и Древнерусского государства. Расцвет культуры просвещения с Дунайской Болгарии в IX Ц начале XI вв. оказал большое влияние на культурное развитие соседних государств и народов, в том числе восточных славян.

Хазары же в VIII в. после опустошительного похода арабов отступают из Предкавказья в волжские, донские, донецкие степи, активно осваивая новые пространства. В первой половине IX в. многие народы и государства Юго-Восточной Европы, в том числе ряд славянских племенных союзов (поляне, северяне, вятичи) находятся в даннической зависимости от каганата и являются его вассалами. Но уже в 862 г. варяжские витязи Аскольд и Дир освободили полян от хазарской дани и сами стали править в их земле. Позднее князь Олег отнял у хазар уже два даннических славянских удела Ц северянский   (884 г.) и радимичский (885 г.), а два военных похода (964 и 965 гг.) привели к тому, что это государство исчезло с лица земли.

Опустевшие в период упадка Хазарии днепро-донские степи были заселены новыми ордами Ц венграми (мадьярами). Однако здесь эти угро-финские скотоводы пробыли сравнительно недолго, откочевав в Центральную Европу. В IX в. их сменили печенеги, неоднократно совершавшие сокрушительные набеги на русские земли и окончательно разгромленные Ярославом Мудрым в 1036 г.

Однако отношения славян (а позднее Древнерусского государства) с кочевниками все же не сводились  только к военным столкновениям, захвату пленных и т.п. Существуют данные о торговле Руси со Степью (в том числе в    X-XIII вв. с печенегами и половцами); об участии некоторых постепенно ассимилировавшихся со славянами и лоседавших кочевых племен в защите границ Киевского государства.

Наиболее могущественным южным соседом восточных славян и Древней Руси была Византийской империя, на территорию которой славяне уже с VI в. н.э. совершали набеги, что, в свою очередь, способствовало обогащению племенной верхушки славян и ускорению распада у них первобытнообщинного строя.

С севера, из Скандинавии, на земли восточных славян в VIII-IX вв. проникают норманны (варяги). Они предпринимают попытки захвата территорий славян, основывают своеобразные лфактории - центры торгово-ремесленного обмена (пример Ц Старая Ладога); позднее Ц нанимаются на службу к русским князьям. Норманнский элемент (так же, как и греческий, тюркский, кавказский, уже упоминавшийся угро-финский и балтский) сыграл немалую роль в формировании древнерусской народности, материальной и духовной культуры.

О том, какую роль сыграли или не сыграли некоторые народы, в частности, норманны, в формировании древнерусской государственности, а также политике киевских князей по отношению к различным государствам (в том числе, Византийской империи) см. в следующем разделе данного учебного пособия.

Процесс социально-экономического развития у восточных славян протекал неравномерно. Очень быстро развивались племена, жившие на Среднем Днепре и в Приднестровье, чему способствовали благоприятные для земледелия природно-климатические условия, а также близость к древним центрам цивилизации. Здесь с давних пор развивалось пашенное земледелие, и часть полученного продукта вывозилась на рынки Причерноморья. (О стабильности этих торговых отношений говорят многочисленные клады римских и византийских монет). В то же время на остальной территории Восточной Европы еще долго господствовало подсечное земледелие, требовавшее большого объема работ, а значит, коллективной организации труда и общинной собственности. Таким образом, подсечное земледелие консервировало первобытные отношения в виде патриархальных семейных общин.

К IX веку появление новых земледельческих технологий и орудий труда делают повсеместно доступным ведение самостоятельного хозяйства каждой малой семье в отдельности. На смену патриархальной семейной общине приходит территориальная сельская община, состоящая из малых семей.

Славяне VI-IX вв. н.э. возделывали рожь, пшеницу, просо, гречиху; разводили крупный и мелкий рогатый скот, птицу; в качестве подсобных промыслов занимались охотой, рыбной ловлей и бортничеством.

Важным изменением в жизни славян в VII-IX вв. явилось отделение ремесла от сельского хозяйства. Раньше всего обособляется обработка металлов и гончарное производство; затем появляются другие ремёсла Ц камнерезное, слесарное, бондарное, ювелирное и т.д. ремесленники изготавливали из железа орудия труда и оружие; владея приемами зерни, скани, эмали, создавали замечательные украшения. Славяне были замечательными умельцами по обработке кости. При осаде городов они использовали сложные осадные машины.

Поселения ремесленников со временем превращались в места производства и обмена товаров, политико-административные, культурные, религиозные центры, т.е. в города. Нередко города располагались на месте старых племенных святилищ или оборонительных сооружений. Так возникли Радога, Ростов, Киев, Суздаль, Переяславль, Псков, Новгород, Белоозеро, Полоцк, Чернигов, Любеч, Смоленск. (Недаром позднее иностранцы назовут Русь лСтраной городов).

В города на торг съезжалось окрестное население, приезжали купцы из других городов Руси и даже других стран. Торговали в основном хлебом, мехами, солью, воском, полотнами, мёдом, скотом и рыбами. Главными путями сообщения были реки, по которым и располагались города. В качестве средств обращения на Руси использовались меховые деньги (куны, резаны, векши, ноганы и др.), а также восточные, византийские и западноевропейские серебряные монеты. С конца Х в. на Руси стали чеканить свою золотую и серебряную монету, которая затем уступила место золотым слиткам Ц гривнам.

Селения славян укреплялись обычно валами и рвами. Дома были небольшие (25-30 кв.м.), наземного и полуземляночного типа. Отапливались дома печами, сложенными из камней и глины.

Таким образом, уже в VI Ц VIII вв. н.э. восточные славяне достигли значительного уровня производительных сил, ни в чём не отставая от других народов Европы.

  Общественный строй славян этого периода характеризуется как лвоенная демократия. У славян уже шло имущественное и социальное расслоение, племенная знать (старейшины, вожди) накапливала материальные ценности (об этом свидетельствует, например, найденный на Полтавщине клад драгоценного оружия, посуды, украшений, содержавший более  20 кг. одного лишь золота). Существовало у славян и патриархальное рабство. Они брали пленных для того, чтобы получить за них выкуп или продать в рабство. Если этого сделать не удавалось, то пленники отпускались на волю или оставались среди славян на положении свободных.

Согласно известной летописи лПовесть временных лет монаха Нестора (XII век), подтверждённой данными археологии, у восточных славян в VIIIЦIX вв. наряду с интенсивным распадом родоплеменных отношений шёл процесс создания крупных племенных групп (союзов); причём у каждого из союзов было своё лкняжение. Эти союзы, представлявшие собой довольно стабильные политические объединения и сложные этнические общности, размещались следующим образом: в верховьях Днепра, Волги и Западной Двины обитали многочисленные кривичи, расселявшиеся на север и северо-восток. Часть кривичей, заселивших берега реки Полоты, назывались полочанами. У реки Волков и озера Ильмень жили словене; в Полесье, между Припятью и Березиной Ц дреговичи, между Сожем и Ипутью Ц радимичи. По рекам Десне, Сейму, Суле тянулись земли северян; в верховьях Оки, расселяясь всё дальше вниз по течению, жили вятичи (в начале VIII в. заселившие окрестности современного Воронежа), по берегам Среднего Днепра обитали поляне. По рекам Уж и Тетерев лежали земли древлян; на Волыни жили дулебы (волыняне), по склонам Карпатских гор Ц хорваты, а от низовьев Днепра до устья Дуная протянулись земли уличей и тиверцев.

Племенные союзы состояли из нескольких племён, а те, в свою очередь, из нескольких поселений (от 3 до 15). Высшим органом власти в VIЦVIII вв. было народное собрание (вече), решавшее все важные вопросы. По данным источников, в VIIIЦX вв. у восточных славян начинается процесс феодализации общества, появляется феодальная собственность на землю. К сожалению, письменные источники о феодальном землевладении чрезвычайно скудны. Мы знаем, что такие города, как Белгород, Изяслав, Вышгород (а также расположенные вокруг них сёла) принадлежали князьям. Но нет никаких сведений о том, как шёл процесс развития феодальных отношений у восточных славян. Очевидно, это происходило примерно так же, как в Западной Европе: 1) процесс имущественной дифференциации у варваров (германцев, славян) влёк за собой появление аллода, т.е. свободно отчуждаемого земельного надела, принадлежавшего лично свободному общиннику, а не общине; 2) родоплеменная знать постепенно превращалась в землевладельцев-феодалов, захватывая свободные, неиспользуемые земли и сажая на них пленников, челядь и холопов (рабов); получая землю как военную добычу или на правах держания от верховного правителя на условии несения военной службы (бенефиций) с последующим превращением этого участка в феод или вотчину, т.е. привилегированное наследственное держание; 3) князь, бояре, дружинники захватывали земли свободных общинников, экономическими и внеэкономическими методами превращая их в феодально зависимых людей.

Славяне VI Ц IX вв. были язычниками, обожествлявшими сначала силы природы; позднее поклонявшимися Роду Ц древнему землевладельческому божеству Ц и рожаницам Ц богиням благополучия и плодородия. В последний перед принятием христианства период оформляется уже целый пантеон языческих божеств (Ярило Ц бог солнца; Стрибог Ц бог воздушной стихии; Велес или Волос Ц покровитель скота, а также музыки и песен; Мокошь Ц покровительница женщин, домашнего очага и хозяйства и др.) во главе с богом грома и молнии Перуном, превратившимся в княжеско-дружинного бога войны. Славяне поклонялись также колодцам, камням и озёрам, рощам и отдельным деревьям. Священным деревом у них был дуб; священным животным Ц кабан, конь, медведь, козёл, змея, кукушка, ворон. Богам приносили жертвы, иногда человеческие, в специально отведённых местах Ц требищах. В роли первосвященников часто выступали князья, но были и особые жрецы Ц волхвы и кудесники, которые молились и совершали различные обряды на требищах, а также в капищах (языческих храмах). На основе язычества у славян сложилось богатое устное народное творчество Ц песни, заклинания и заговоры, былины, пословицы и поговорки, загадки, сказки.

Таким образом, на рубеже VIIIЦIX вв. у восточных славян заканчивается переходный период от первобытнообщинного строя к раннему феодализму, происходит деление общества на классы Ц сословия феодального общества. К концу IX в. восточные славяне уже стояли на пороге возникновения государственности. Вопрос о том, каким будет это государство, какое племя станет центром восточнославянского мира и начнёт подчинять других. Было возможно и возникновение на территории Восточной Европы нескольких государств (как у западных и южных славян).